Выделяют три поколения прав и свобод человека.

Первое поколение гражданских и политических прав берет начало с XVII–XVIII вв., а именно – периода после английской, американской и французской революций. Это в основном негативные права (свобода от), а не позитивные (право на). Их объединяет идея свободы от злоупотреблений политической власти. Это такие права, как право на жизнь, свободу и личную неприкосновенность и др.

Второе поколение – экономические, социальные и культурные права, идея которых появилась в начале ХІХ в. Это скорее позитивные, чем негативные права, требующие для их реализации участия государства. Примерами их могут быть право на социальное обеспечение, труд, отдых, достаточный жизненный уровень и др.

Третье поколение – солидарные права – являются продуктом борьбы народов за независимость. Это право на самоопределение, право на самостоятельное развитие, право на использование общего наследия человечества, на мир, на безопасную окружающую среду, на гуманитарную помощь.

Если права, относимые к первым двум поколениям, – это права и свободы, принадлежащие каждому индивиду как таковому, то права третьего поколения можно назвать правами человечества и народов. Эти права обычно закрепляются международными документами.